El virus extinto de la viruela podría ser reactivado gracias al calentamiento global

22 agosto 2016

Patrones de piedra hechos de glaciares en derretimiento. Foto: Hannes Grobe/ Wiki Commons

A medida que el Ártico continúa a descongelándose debido al calentamiento global, todo tipo de aflicciones antiguas, una vez atrapadas por el frío, amenazan con volver a surgir. Por ejemplo, científicos ya han descubierto virus en capas de tierra congelada que se creía que se habían extinguido hace decenas de miles de años.

Hasta el momento, ninguno de estos antiguos virus ha demostrado ser contagioso para los humanos. Pero ahora los científicos temen que el derretimiento amenaza con volver a animar un flagelo más reciente, uno que los científicos pensaban que había sido erradicado: la viruela.

Aunque la erradicación de la viruela ha sido anunciada como uno de los grandes logros de la ciencia médica moderna, ya que no ha habido casos documentados desde 1977,  los científicos están preocupados de que el virus pueda permanecer en estado latente, congelado dentro de los cementerios.

El caso en cuestión, después de que una pequeña ciudad de Siberia experimentó un devastador brote de viruela en la década de 1890, cientos de cuerpos fueron enterrados en un cementerio a lo largo de las orillas del río Kolyma. Este verano, que ha traído olas de calor sin precedentes en la región, ha originado que los glaciares se derritan tres veces más rápido de lo normal, y algunos de esos cadáveres del río Kolyma se han expuesto. Los científicos fueron capaces de identificar visiblemente las llagas de la viruela en los tejidos en buen estado gracias a la conservación de los cadáveres, según “Siberian Times”.

Por suerte no se encontraron virus intactos a partir de muestras tomadas en el lugar, pero los investigadores  encontraron rastros de ADN de la viruela. Eso, al menos, deja abierta la posibilidad de que un virus completo podría haber sobrevivido.

"Este tipo de investigación debe continuar", dijo Sergey Netesov, jefe del laboratorio de bionanotecnología, microbiología y virología en el departamento de ciencias naturales de la Universidad Estatal de Novosibirsk. "Examinar los enterramientos más profundos podría ayudar a aclarar la situación."

Es una perspectiva aterradora, una consecuencia inesperada del calentamiento global. Si la viruela está en algún lugar latente en los glaciares del Ártico, puede que no lo notemos hasta que vuelva a entrar en la población humana. No se sabe qué otras enfermedades mortales puedan exponerse junto con ésta.


22 de agosto de 2016
Fuente: Mother Nature Network
Nota de Bryan Nelson
Traducción de Roberta Segarra

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